Автоматические выключатели представляют собой контактное механическое коммутационное устройство, которое используется для включения подачи электрического тока, проведения и его отключения в обычном режиме работы электросети. Кроме того данные устройства предназначены  для включения подачи электрического тока, его проведения в течение определенного промежутка времени и при аварийном или аномальном состоянии цепи ее автоматического отключения. Под аварийным или аномальным состоянием цепи подразумевается снижение напряжения ниже допустимого, короткое замыкание или  появление токов утечки.

Автоматические выключатели рассчитаны на нечастое срабатывание и используются с целью защиты электрических установок, питающих линий  и других конечных потребителей от сильных перегрузок.

Механизма расцепления приводится в действие за счет расцепителя, в основе которого лежит биметаллическая пластина, нагревающаяся электрическим током, протекающим сквозь нее. При  прохождении электрического тока, значение которого выше допустимого, данная платина деформируется и тем самым заставляет работать расцепляющий механизм. Расцепитель срабатывает при минимальном значении тока, который обычно составляет 1,45 от номинальной характеристики электрического тока предохранителя. Данный показатель настраивается посредством регулировки винта на стадии производства.

На действии соленоида основывается функционирование автоматических выключателей с магнитным расцепителем. Данный механизм оснащен подвижным сердечником, который приводит в движение механизм расцепления, втягиваясь при прохождении тока, превышающего заданный порог. Механизм расцепления в данном случае срабатывает в доли секунды.